Alunos sem internet: a lacuna da educação com a pandemia

Há muito o aesso à Internet de alta velocidade é essencial, não opcional, para os alunos. Hoje, problema ganha nova urgência com as escolas iniciando aulas remotas

Foto: Toni L. Sandys/The Washington Post

‘Uma crise nacional’: milhões de estudantes desconectados estão sendo deixados para trás

Por Moriah Balingit

Do The Washington Post

Antes da pandemia, era chamada de “lacuna na lição de casa”, devido ao número crescente de professores que atribuíam tarefas que exigiam acesso à Internet. Agora, como a pandemia força muitas escolas a mudar para o ensino remoto, os alunos desconectados perderão mais do que dever de casa. Eles vão perder toda a escola.

Apesar de toda a conversa sobre os conhecedores da Internet da Geração Z, um número impressionante de jovens não tem acesso às aulas virtuais por falta de serviço de Internet de alta velocidade em casa. Em 2018, quase 17 milhões de crianças viviam em casas sem Internet de alta velocidade, e mais de 7 milhões não tinham computadores em casa, de acordo com um relatório preparado por uma coalizão de direitos civis e grupos de educação que analisou os dados do censo daquele ano.

O problema afeta uma porcentagem desproporcionalmente alta de famílias de negros, latinos e nativos americanos – com quase um terço dos alunos sem Internet de alta velocidade em casa. Os alunos nos estados do Sul e em comunidades rurais também foram especialmente representados em excesso. No Mississippi e no Arkansas, cerca de 40% dos alunos não tinham Internet de alta velocidade.

Após os fechamentos provocados pelo surto do novo coronavírus, os sistemas escolares se apressaram em comprar e distribuir laptops e pontos de acesso Wi-Fi para os alunos, e os provedores de serviços ofereceram descontos para famílias de baixa renda, esforços que afetaram os números.

Defensores da educação dizem que o Congresso poderia oferecer uma solução fácil como parte de um pacote de alívio do coronavírus, expandindo um programa existente que ajuda escolas e bibliotecas a obter serviços de Internet. Mas essas esperanças ruíram com as negociações entre o Congresso e a Casa Branca sobre um novo pacote de ajuda. Com as negociações paralisadas, o presidente Trump emitiu uma ordem executiva para o alívio do coronavírus. Não fornece nada para escolas públicas K-12. As consequências da lacuna entre aqueles que têm acesso à aprendizagem virtual e aqueles que não têm, poderiam ser sentidas nos próximos anos.

“É terrível”, disse a deputada Abigail Spanberger (D-Va.), Que pressionou para aumentar o financiamento que subsidia o custo do serviço de Internet para escolas e bibliotecas. Seu distrito contém partes da zona rural da Virgínia que não são servidas por provedores de serviços de Internet. “Estamos comprometidos geracionalmente com divisões significativas em nossas comunidades sobre o tipo de educação que nossos filhos estão recebendo”.

O acesso à Internet é tão fundamental para a educação das crianças que permitir que os alunos fiquem sem ela é como mandá-los para salas de aula sem livros didáticos, disse Jordana Barton, que estuda a exclusão digital no Texas como consultora de desenvolvimento comunitário do Federal Reserve Bank de Dallas. Ter tantos alunos sem serviço de Internet é “uma farsa”, disse ela.

“Antes da pandemia, eu achava que a lacuna na lição de casa era tão séria que a Internet deveria ser fornecida pelas escolas”, disse ela.

Os educadores há muito consideram o acesso à Internet de alta velocidade essencial – não opcional – para os alunos. Agora, a pandemia obrigou muitas escolas a iniciar aulas remotamente, e o problema ganhou nova urgência. Como a Internet é essencial para obter acesso à instrução virtual, deixar de fornecer o serviço aos alunos é o mesmo que impedi-los de ir à escola.

“Isso está voltando aos velhos tempos, quando impedíamos as pessoas de ir às escolas para aprender a ler”, disse Pedro Martinez, superintendente do Distrito Escolar Independent San Antonio, no Texas. Mais da metade das famílias no distrito de Martinez não tem serviço de Internet de alta velocidade em casa. “É como se disséssemos: ‘Você não pode entrar na aula. Você não pode vir para a escola’.”

Haydee Berdejo, 18, moradora de Maryland, não tem Internet de alta velocidade em casa em Baltimore e só consegue se conectar com um smartphone. Quando sua escola de segundo grau, o Baltimore City College, fechou em meados de março, ela passou os dias de escola curvada ao telefone, onde tinha dificuldade em ouvir os professores.

Berdejo, que é do México e ainda está aprendendo inglês, disse que a configuração tornou ainda mais difícil preencher a lacuna do idioma. Às vezes, a tela estava confusa. E embora suas aulas sejam ministradas principalmente em inglês, com as escolas fechadas, ela não tem mais acesso a um tradutor.

Ela disse que está preocupada com o próximo ano letivo porque teve poucas oportunidades de praticar o inglês. “Estou preocupada em não ser capaz de participar da aula ou responder a uma pergunta do professor, porque não saberei o que eles estão me dizendo”, disse ela em espanhol.

Mesmo com tantos alunos começando a escola sem serviço de Internet de alta velocidade em casa, o Congresso e a Comissão Federal de Comunicações pouco fizeram para ajudar os sistemas escolares a atender a essa necessidade. Muitos perderam a esperança de que a ajuda está chegando e, em vez disso, apelaram para instituições de caridade, filantropos e os próprios provedores de serviços de Internet, esperando por doações ou descontos. Susan Enfield, superintendente das Escolas Públicas de Highline no estado de Washington, criou um programa para permitir que famílias mais ricas “patrocinem” famílias de baixa renda pagando suas contas de Internet.

Embora alguns provedores de serviços ofereçam descontos para famílias de baixa renda, o serviço ainda está fora do alcance daqueles que têm crédito ruim ou contas não pagas. E mesmo a taxa de desconto pode ser muito – especialmente para famílias lutando com a perda de empregos.

Em Baltimore, o sistema escolar ajudou a estabelecer 7.000 famílias com o Internet Essentials, um programa que fornece serviço de Internet de baixo custo para famílias qualificadas. Os primeiros dois meses do programa foram gratuitos. Mas no mês passado, o sistema escolar percebeu que, se não pagasse a conta de $ 650.000, muitas dessas famílias perderiam o serviço.

“Eu não iria ficar parado e deixar que 14.000 alunos não pudessem se conectar por causa de uma conta que sabíamos que precisava ser paga”, disse Sonja Santelises, CEO das Escolas Públicas da Cidade de Baltimore. “É mais uma coisa que, ao servir crianças e famílias, as escolas estão sendo solicitadas a fazer.”

A falta de uma estratégia nacional fez com que os superintendentes elaborassem soluções por conta própria. E isso significa que o fato de os alunos se conectarem frequentemente depende do carisma de um superintendente e da generosidade da comunidade ao redor, disse Santelises.

“São os líderes que estão tentando fazer negócios, que estão tentando negociar, tentando alavancar dinheiro aqui, alavancar dinheiro lá”, disse Santelises. “Se estamos contando com a capacidade de negociação individual de Sonja Santelises ou qualquer outro superintendente para garantir que as famílias tenham WiFi, isso é problemático e é uma divisão, e é sintomático de um problema muito maior.”

Um programa de longa data administrado pela Comissão Federal de Comunicações que subsidia o serviço de Internet para escolas e bibliotecas é de pouca ajuda para os alunos durante a pandemia. O presidente da FCC, Ajit Pai, disse às escolas que elas podem usar o financiamento apenas para serviços de Internet em seus campi – mesmo quando as escolas foram fechadas. Pai disse que a lei não permite que o dinheiro seja usado para fornecer serviço doméstico de Internet e que ele não tem autoridade para fazer o contrário.

A comissária da FCC, Jessica Rosenworcel, a única democrata no painel, discorda – assim como os democratas do Congresso e líderes escolares de todo o país. Ela acusou a comissão de não agir para resolver o que chamou de “crise nacional”.

“A FCC está enfiando a cabeça na areia ou olhando para o outro lado e fazendo tudo o que pode para ignorar isso”, disse Rosenworcel. “Isso é algo que podemos consertar – e devemos”.

Escolas e alunos tiveram que encontrar soluções por conta própria. Os estacionamentos de escolas, bibliotecas e restaurantes de fast-food que oferecem WiFi gratuito se tornaram salas de aula de fato para muitos alunos. Outros sistemas escolares equiparam ônibus com pontos de acesso WiFi e os estacionaram em bairros carentes. Em alguns sistemas escolares, como Baltimore, as autoridades simplesmente pagavam as contas de centenas de famílias com seus próprios orçamentos para manter as famílias online.

Mas nenhuma das soluções improvisadas é sustentável ou escalonável, e muitas vezes dependem da capacidade dos funcionários da escola de cortejar filantropos e negociar com provedores de serviços de Internet.

O CEO das escolas públicas de Cleveland, Eric Gordon, disse esperar que a pandemia force os legisladores a repensar a forma como veem a Internet. Ele disse que dois terços das famílias em seu distrito podem se conectar à Internet apenas por telefone celular, o que é inadequado para aulas virtuais.

“É hora de reconhecer que a Internet se tornou um serviço público da mesma forma que a eletricidade se tornou um serviço público”, disse Gordon.

Bryan Akins, o diretor da Keota High School, na zona rural do sudeste de Oklahoma, disse que muitas de suas famílias não têm sinal de celular confiável – muito menos Internet de alta velocidade. As empresas veem pouco incentivo para instalar linhas de banda larga em lugares onde não conseguirão muitos clientes ou repassarão as despesas aos clientes, cobrando mais daqueles que vivem em comunidades distantes. A mudança da escola para o ensino remoto na primavera representou “um grande problema”, disse Akins.

“Meus professores podem ensinar virtualmente, mas meus alunos não podem acessá-lo virtualmente”, disse Akins. Em vez disso, os funcionários do distrito de alta pobreza entregavam lição de casa junto com pacotes de mantimentos semanais. “Agora você está contando com o pai para ajudar a ensinar, ou o aluno para ensinar a si mesmo.”

Mas embora os desafios de conectividade sejam frequentemente vistos como um problema rural, muitos alunos em distritos urbanos também não têm serviço de Internet de alta velocidade em casa. Em alguns casos, isso ocorre porque vivem em bairros que – como muitas comunidades rurais – não possuem infraestrutura. Em muitos outros, a barreira é a despesa, embora muitos provedores de serviços ofereçam às famílias de baixa renda serviços de Internet com grandes descontos. Famílias que enfrentam turbulências financeiras na recessão podem optar por abandonar a Internet.

Jaclyn Trapp, que deve começar a 10ª série na MC2STEM High School em Cleveland, compartilha um Chromebook com um irmão mais novo e com três irmãos adotivos que o visitam nos fins de semana. Quando a pandemia atingiu, sua mãe e seu padrasto, ambos pintores de interiores, sofreram um grande golpe financeiro, pois o trabalho acabou. Então, eles cancelaram seu serviço doméstico de Internet, que custava cerca de US $ 60 por mês.

Jaclyn começou a usar seu telefone como um ponto de acesso – mas logo ela estava sem dados. Finalmente, a família fechou um acordo com um vizinho de cima que concordou em permitir que a família usasse seu WiFi se dividisse a conta. Mas o sinal, que deve chegar ao apartamento de baixo, é lento e pouco confiável.

“Sem a Internet e sem ir à escola, é muito difícil fazer as tarefas escolares”, disse Jaclyn.

 

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