O cenário da inflação pós-pandemia, por Michael Roberts

A inflação vai subir depois que os bloqueios da pandemia forem relaxados? A economia dominante não tem ideia

Sugestão de Wilton Cardoso

COVID e inflação
Por Michael Roberts
Do blog do autor

A inflação vai subir depois que os bloqueios da pandemia forem relaxados? A economia dominante não tem ideia. Para começar, a taxa de inflação dos preços de bens e serviços nas principais economias capitalistas tem caído com tendência desde a década de 1980. E isso apesar das tentativas dos bancos centrais de impulsionar a oferta de moeda para estimular a demanda e atingir uma determinada meta de inflação.

De fato, pouco antes do estouro da pandemia COVID, as taxas de inflação estavam muito aquém da meta (geralmente em torno de 2% ao ano) almejada pelos bancos centrais. A política monetária não estava funcionando no sentido de sustentar uma taxa moderada de inflação; em vez disso, o dinheiro / crédito estava fluindo para ativos financeiros e propriedades, elevando os preços desses ativos a novos recordes.

Mas por que nos importamos com a taxa de inflação? Bem, os trabalhadores e suas famílias não querem que os preços nas lojas ou nos serviços públicos e outros serviços subam mais rápido do que seus salários e benefícios. Por outro lado, as empresas não querem preços em queda, de modo que os lucros sejam espremidos e os empregadores sejam forçados a interromper a produção ou ir à falência. Portanto, tornou-se uma sabedoria convencional que a inflação moderada é boa para a produção capitalista; contra hiperinflação nem deflação.

Durante os bloqueios de pandemia, a inflação dos preços na maioria dos bens e serviços (não todos) desacelerou ou até caiu, pois as pessoas foram bloqueadas, dispensadas ou perderam seus empregos. Portanto, os gastos, principalmente com viagens, entretenimento e outros itens “discricionários” foram reduzidos. A oferta pode ter caído em uma quantidade sem precedentes, mas a demanda também.

Mas o que acontecerá, se e quando o negócio reviver? A deflação assumirá o controle à medida que as empresas quebrarem ou a hiperinflação surgirá por causa da enorme quantidade de demanda ‘reprimida’ apoiada pelo crédito, inspirada pelos bancos centrais, que não pode ser atendida pela oferta?

Como eu disse, o mainstream não tem ideia. Como Wolfgang Munchau no FT colocou: “os banqueiros centrais não entendem realmente como funciona a inflação. Existem muitas teorias e abordagens, teóricas e estatísticas, mas nenhuma que tenha sido capaz de explicar persistentemente o que está acontecendo no mundo real. No caso do BCE, essa falta de compreensão é melhor simbolizada pelo fracasso quase cômico de suas projeções de inflação. A previsão deu errado devido a uma falsa crença de que a inflação acabaria por retornar à meta de 2%. Um gerador de números aleatórios, um macaco com um alvo de dardos ou mesmo um horóscopo teria superado o BCE aqui. ”

Munchau continuou: “ O problema não é que alguém errou na previsão. Todos nós fazemos, o tempo todo. A parte preocupante é que essas previsões revelam uma falta de compreensão básica do processo de inflação subjacente. Há algumas evidências recentes de que a globalização pode ter mudado o processo de inflação. Mesmo que seja verdade, essa observação também não é necessariamente útil. Não sabemos exatamente em que tipo de período estamos entrando. ”

A razão pela qual a economia dominante está fracassando é porque suas duas principais teorias para contabilizar a inflação nas economias capitalistas foram consideradas insuficientes. O primeiro deles começa do lado da demanda da equação de preço. A demanda é fornecida pelo dinheiro em nossos bolsos ou em nossas contas bancárias (sejam famílias ou empresas). Assim, temos a teoria monetarista da inflação baseada na teoria quantitativa da moeda.

A teoria tem uma fórmula simples: MV = PT, onde M = a quantidade de dinheiro na economia; V = taxa de circulação desse dinheiro pela economia, sua velocidade, P = preços de bens e serviços e T = número de transações no mercado.

O argumento vai, a partir de seu expoente moderno mais famoso, Milton Friedman, que “a inflação é sempre e em toda parte um fenômeno monetário” (Milton Friedman, Inflation Causes and Consequences, Asian Publishing House, 1963). Deixando de lado V e T por um momento , então, se a quantidade de dinheiro aumentar, os preços aumentarão e vice-versa. Ou, se preferir, se a quantidade de dinheiro aumentar mais rápido do que a produção de bens e serviços (PIB nominal), haverá inflação.

A primeira coisa a dizer contra essa teoria simples é que a fórmula também inclui V e T e se a velocidade do dinheiro cair drasticamente e as transações caírem drasticamente, isso pode neutralizar qualquer aumento na oferta de moeda. E é de fato o que acontece quando as economias desaceleram acentuadamente, especialmente em recessões. Portanto, o ritmo das transações econômicas pode reduzir ou reverter qualquer aumento na oferta de moeda. E isso está acontecendo agora. Em 2020, o crescimento da oferta de moeda disparou para mais de 25% ao ano, mas a inflação na maioria dos países permanece bem abaixo de 2% ao ano.

A velocidade do dinheiro diminuiu drasticamente desde o final da Grande Recessão e agora mergulhou durante a pandemia.

Além disso, a evidência histórica vai contra a teoria de que a inflação é impulsionada pela quantidade de dinheiro. Para começar, a análise empírica de Friedman e Schwarz da oferta de moeda e do crescimento real do PIB na Grande Depressão dos anos 1930 estava repleta de erros e suposições “heróicas”.  

E se olharmos para a inflação dos preços ao consumidor nos últimos 30 anos (estou usando dados dos EUA aqui, mas se aplicam a outras grandes economias também), a taxa caiu e, ainda assim, o crescimento da oferta de moeda ficou estável ou subiu. Entre 1993 e 2019, a oferta de moeda M2 cresceu a uma taxa média de 6,7% ao ano, mas a inflação do IPC subiu apenas 2,3%. E desde a Grande Recessão em 2008, o crescimento da oferta monetária acelerou para 9,6% ao ano, à medida que os bancos centrais aplicaram ‘flexibilização quantitativa’, mas a inflação do IPC desacelerou para 1,8% ao ano.

A outra teoria dominante é a dos keynesianos. Eles vêm do lado da oferta da equação de preços. A inflação de preços resulta do aumento dos preços das matérias-primas e do aumento dos salários. Enquanto houver “folga” na economia (falta de demanda), mais desempregados poderão ser colocados para trabalhar e a capacidade não utilizada nas fábricas e estoques poderá ser utilizada e a inflação não aumentará. Mas se houver pleno emprego, a oferta não pode ser aumentada e os trabalhadores podem elevar os salários, forçando as empresas a aumentar os preços em uma espiral salário-preço. Portanto, há uma compensação entre o nível de desemprego e os preços. Este trade-off pode ser caracterizado em uma curva gráfica, nomeada em homenagem a AW Phillips.

Infelizmente, a evidência da história vai contra a curva de Phillips como explicação do grau de inflação. Na década de 1970, a inflação de preços atingiu o pico do pós-guerra, mas o crescimento econômico desacelerou e o desemprego aumentou. A maioria das principais economias experimentou ‘estagflação’. E desde o fim da Grande Recessão, as taxas de desemprego nas principais economias caíram para mínimos do pós-guerra, mas a inflação também desacelerou para mínimos. A curva de Phillips se achatou até a inexistência (veja a ‘curva’ dos pontos marrons no gráfico do desemprego contra a inflação nas economias avançadas abaixo).

Portanto, o mainstream está ‘confuso’. De fato, o membro do conselho do BCE, Benoit Coeure, comentou recentemente: “A economia está de fato lutando contra a teoria da inflação. Os agregados monetários e o monetarismo foram corretamente abandonados. As explicações da folga doméstica (a curva de Phillips) estão sob ataque, mas ainda estão um pouco vivas ”.  E enquanto “ há toneladas de papéis econométricos tentando enterrar ou defender um coeficiente de inclinação significativo em regressões complexas de forma reduzida que prevêem a inflação (também chamadas Curvas de Phillips para aumentar a confusão) ou no PC embutido em modelos. Resultados econométricos sempre insuficientes . ” Coeure conclui: “Qualquer um pode se sentir perdido nessa ambigüidade da econometria” E Janet Yellen, ex-presidente do US Federal, comentou: “Nossa estrutura para entender a dinâmica da inflação pode ser ‘mal especificada’ de alguma forma fundamental. 

A resposta dominante para se a inflação retornará quando as economias encerrarem os bloqueios e iniciarem algum tipo de recuperação econômica é: ‘não sabemos, mas talvez em algum momento’.  A economia política marxista pode oferecer uma teoria da inflação alternativa e mais eficaz? Vou discutir isso no próximo post.