NYT: A outra maneira que Covid matará, a fome

Em todo o mundo, espera-se que a população que enfrenta níveis de insegurança alimentar com risco de vida duplique, para mais de 250 milhões de pessoas

A enfermaria de desnutrição do Hospital Infantil Indira Gandhi em Cabul, Afeganistão. | Crédito: Jim Huylebroek para The New York Times

The New York Times

NYT: A outra maneira que Covid matará: a fome

por Peter S. GoodmanAbdi Latif Dahir e 

Muito antes de a pandemia atingir seu vilarejo no acidentado sudeste do Afeganistão, Halima Bibi conhecia o medo corrosivo da fome. Era uma força onipresente, uma fonte implacável de ansiedade enquanto ela lutava para nutrir seus quatro filhos.

Seu marido ganhava cerca de US $ 5 por dia, transportando produtos em um carrinho de mão de um mercado local para as casas vizinhas. Quase todos os dias, ele trazia para casa um pão, batatas e feijão para o jantar.

Mas quando o coronavírus chegou em março, tirando a vida de seus vizinhos e fechando o mercado, os ganhos de seu marido despencaram para cerca de US $ 1 por dia. Quase todas as noites, ele trazia para casa apenas pão. Algumas noites, ele voltava sem nada.

“Ouvimos nossos filhos gritando de fome, mas não há nada que possamos fazer”, disse Bibi, falando em pashto por telefone de um hospital na capital Cabul, onde sua filha de 6 anos estava sendo tratada para desnutrição grave. “Essa não é apenas a nossa situação, mas a realidade da maioria das famílias onde vivemos.”

Entre as pessoas que entraram na pandemia em extrema pobreza, centenas de milhões estão sofrendo uma crise cada vez maior sobre como garantir suas necessidades alimentares básicas. | Crédito: Jim Huylebroek para The New York Times

É cada vez mais a realidade para centenas de milhões de pessoas em todo o planeta. À medida que a economia global absorve a reversão de fortunas mais punitiva desde a Grande Depressão, a fome está aumentando. Aqueles que enfrentam níveis potencialmente fatais da chamada insegurança alimentar no mundo em desenvolvimento devem quase dobrar este ano para 265 milhões, de acordo com o Programa Mundial de Alimentos das Nações Unidas.

Em todo o mundo, o número de crianças menores de 5 anos apanhadas em um estado chamado de emaciação – seu peso tão abaixo do normal que enfrentam um risco elevado de morte, juntamente com problemas de saúde e desenvolvimento de longo prazo – tende a crescer quase sete milhões este ano, ou 14 por cento, de acordo com um artigo recente publicado em The Lancet , um jornal médico.

O maior número de comunidades vulneráveis ​​está concentrado no Sul da Ásia e na África, especialmente em países que já enfrentam problemas, desde conflitos militares e pobreza extrema até aflições relacionadas ao clima, como secas, enchentes e erosão do solo.

Pelo menos por agora, a tragédia que se desenrola não chega a ser uma fome, que é tipicamente desencadeada por uma combinação de guerra e desastre ambiental. Os alimentos continuam amplamente disponíveis na maior parte do mundo, embora os preços tenham subido em muitos países, à medida que o medo do vírus atrapalha os meios de transporte e as moedas caem em valor, aumentando os custos dos itens importados.

Em vez disso, com a economia mundial deverá se contrair quase 5% este ano, as famílias estão reduzindo drasticamente os gastos. Entre aqueles que entraram na pandemia em extrema pobreza, centenas de milhões de pessoas estão sofrendo uma crise cada vez maior sobre como garantir suas necessidades alimentares básicas.

A pandemia reforçou as desigualdades econômicas básicas, nada mais definidor do que o acesso aos alimentos.

O principal mercado atacadista de Cabul. As comunidades mais vulneráveis ​​à insegurança alimentar estão concentradas no Sul da Ásia e na África – especialmente aquelas que já enfrentam problemas, como conflitos militares, pobreza extrema e aflições relacionadas ao clima, como secas ou inundações. | Crédito: Jim Huylebroek para The New York Times

Na África do Sul, mais de um quarto de século se passou desde o fim oficial do apartheid, mas a maioria negra permanece esmagadoramente confinada aos bairros pobres que estão longe de empregos e serviços nas cidades. Quando a pandemia surgiu em março, o governo ordenou o fechamento de vendedores informais de alimentos e lojas de distritos, liberando os militares para deter comerciantes que violassem as ordens. Isso forçou os residentes a confiarem nos supermercados – de repente mais distantes do que nunca, devido ao bloqueio do já lamentável serviço de ônibus.

Ao mesmo tempo, a África do Sul fechou suas escolas, eliminando a merenda escolar – a única refeição confiável para milhões de alunos – assim como os chefes de família perderam seus meios de chegar ao trabalho. No final de abril, quase metade de todas as famílias sul-africanas esgotou seus fundos para comprar alimentos, de acordo com um estudo acadêmico. A agitação social acabou levando a um afrouxamento das restrições do país.

Longe de ser um perigo confinado aos países mais pobres do mundo, a fome é um flagelo crescente mesmo nos países mais ricos. Pessoas que antes trabalhavam, que nunca se sentiram obrigadas a procurar ajuda, agora estão fazendo fila em bancos de alimentos nos Estados Unidos , Espanha e Grã – Bretanha . Mesmo as pessoas com posses relativas estão cortando suas compras de frutas e vegetais frescos, enquanto confiam mais nas calorias baratas do fast food.

Nos países mais ricos, as tensões econômicas são amortecidas por programas governamentais, como seguro-desemprego, planos salariais subsidiados e subsídios em dinheiro para alimentação. Nos países mais pobres, o coronavírus está intensificando uma ladainha de doenças já potentes.

“Covid foi mais um choque no que foi um ano terrível nesta região”, disse Michael Dunford, diretor regional para a África Oriental do Programa Mundial de Alimentos . “Além de já ter 21 milhões de pessoas com insegurança alimentar aguda no início do ano, tivemos inundações, gafanhotos e agora temos Covid. Portanto, é choque após choque, o que está apenas aumentando a vulnerabilidade em toda a região ”.

Assim como a necessidade de ajuda se intensifica, a ameaça do vírus está forçando as agências de socorro a abandonar as campanhas de saúde pública e limitar seu alcance. Os bloqueios impostos para deter a pandemia privarão este ano 250 milhões de crianças em países pobres de suplementos programados de vitamina A, aumentando a ameaça de morte prematura, de acordo com a UNICEF . Os suplementos fortalecem o sistema imunológico, limitando a vulnerabilidade a doenças que exploram a desnutrição de maneira oportunista.

O vírus também forçou o adiamento de outros programas de imunização, que normalmente são combinados com doses de remédios anti-vermes – outro baluarte contra a desnutrição.

“Estou cada vez mais preocupado com os impactos socioeconômicos da pandemia sobre a situação nutricional das crianças”, disse Victor Aguayo, chefe dos programas de nutrição do UNICEF em Nova York. “É uma tempestade perfeita ver um aumento nas taxas de desnutrição se medidas e programas apropriados não forem implementados.”

O campo de Mangateen IDP em Juba, Sudão do Sul, em abril. Nos primeiros dias da pandemia, o Sudão do Sul já era um dos países mais pobres do mundo, com 80% de seus cerca de 11 milhões de habitantes vivendo em estado de pobreza absoluta, sobrevivendo com menos de US $ 2 por dia.
O campo de Mangateen IDP em Juba, Sudão do Sul, em abril. Nos primeiros dias da pandemia, o Sudão do Sul já era um dos países mais pobres do mundo, com 80% de seus cerca de 11 milhões de habitantes vivendo em estado de pobreza absoluta, sobrevivendo com menos de US $ 2 por dia. | Crédito: Alex Mcbride / Agence France-Presse – Getty Images

Em Juba, capital do Sudão do Sul, a pandemia foi apenas a forma mais recente de perigo grave.

Uma sensação de crise prevalece desde um paroxismo de violência há quatro anos, em uma longa guerra civil alimentada pela divisão étnica. Em meio aos combates, as pessoas fugiram da zona rural ao redor para se refugiar em campos dentro da cidade. Sem acesso a seus campos, muitos ficaram dependentes de alimentos distribuídos por agências de ajuda humanitária, juntamente com qualquer coisa que pudessem comprar no mercado.

O Sudão do Sul já era um dos países mais pobres do mundo, com 80% de seus cerca de 11 milhões de habitantes vivendo em estado de pobreza absoluta, sobrevivendo com menos de US $ 2 por dia, de acordo com o Banco Mundial . O conflito revigorado representou um choque econômico. Quando o governo imprimiu moeda para pagar suas contas, o resultado foi uma inflação galopante, reduzindo os salários dos professores do equivalente a US $ 100 por mês para US $ 1.

Os preços dos alimentos dispararam. A maioria dos itens vinha de caminhão dos vizinhos Quênia e Uganda e custava em dólares, tornando-os mais caros à medida que a moeda do país despencava. Um saco de 50 quilos de farinha de milho que rendeu US $ 20 quatro anos atrás era mais de US $ 30 no final do ano passado.

A pobreza e a fome se reforçaram mutuamente. À medida que os preços dos mosquiteiros aumentavam, isso aumentava os riscos de uma cepa letal da malária, que por si só reduzia o apetite e piorava a desnutrição entre as crianças.

No ano passado, chuvas fortes que caíram em um período muito curto de tempo criaram enchentes torrenciais que dizimaram plantações e mataram gado.

No início de 2020, cerca de seis milhões de pessoas no Sudão do Sul estavam tecnicamente em situação de insegurança alimentar, o que significa que não podiam contar com a satisfação de suas necessidades alimentares.

“Nutrição é muito mais do que comida”, disse Mads Oyen, chefe de operações de campo da UNICEF no Sudão do Sul, falando por videoconferência de Juba. “Você tem malária, sarampo, falta de nutrientes e outros problemas de saúde. É sobre a falta de água limpa, o que significa cólera ”.

Isso tudo foi antes da chegada da pior pandemia em um século.

À medida que o vírus semeava o caos nas redes de transporte em todo o leste da África, o preço dos alimentos básicos vendidos em Juba subia outros 25%. Ao mesmo tempo, um bloqueio imposto pelo governo descarrilou os negócios locais, como barracas de comida, dizimando receitas.

Essas foram as forças que trouxeram Mary Pica para um centro de saúde primária em Juba no início de maio. Foi dirigido pela organização internacional de ajuda World Vision. Ela carregava seu filho de 10 meses. Ele pesava apenas 5,4 kg (11,9 libras), bem abaixo de saudável.

A Sra. Pica morava com a família do marido em uma casa de nove pessoas. Seu marido trabalhava carregando bagagens em ônibus. Esse trabalho foi uma baixa da luta, pois o serviço de ônibus foi praticamente fechado.

Sua sogra cultivava verduras em um pequeno terreno fora de Juba, usando os lucros para comprar outros itens que balanceavam sua dieta – iogurte, frutas, peixes e ovos. Com o mercado fechado, ela não conseguiu ganhar dinheiro. A família subsistia quase inteiramente de verduras. Dona Pica, que engravidou novamente, não estava mais amamentando seu bebê. Ele estava definhando.

A clínica forneceu-lhe uma pasta à base de amendoim doada pela UNICEF. A cada duas semanas, ela volta para buscar outro suprimento. O bebê está ganhando peso.

Mas a Sra. Pica vê perigos em todos os lugares. O filho de sua cunhada, um menino de 2 anos, tem malária. A pandemia é implacável.

“Estou preocupada”, disse ela, falando em árabe por telefone de Juba. “Não tenho esperança de que a situação mude amanhã. Só posso orar a Deus para que mude. ”

Os preços dos alimentos têm subido em grande parte da África pelo mesmo motivo que Samuel Omondi passou quase seis meses sem ver sua esposa e cinco filhos no oeste do Quênia – por causa do caos que assola as estradas.

Pai de cinco filhos, Omondi, 42, ganha a vida dirigindo um caminhão, normalmente transportando trigo. Costumava levar quatro dias para completar sua viagem normal de ida e volta do porto queniano de Mombasa até a capital de Uganda, Kampala, uma distância de 1.400 milhas. Agora, a mesma viagem requer de oito a 10 dias.

Os motoristas não podem entrar em nenhum dos países sem certificados que comprovem que eles não são da Covid. Uganda exigiu que cada motorista se submetesse a um teste na fronteira, aguardando até quatro dias pelos resultados.

Em toda a região, os controles de imigração e alfândega se tornaram tão onerosos que as filas se formam a 40 milhas antes das fronteiras. Os caminhões avançam lentamente, em marcha baixa, consumindo combustível extra. Os motoristas se submetem à espera enlouquecedora enquanto se preocupam com o aumento dos custos.

“Você sabe que vai passar três dias na caminhonete sem tomar banho”, disse Omondi. “Você não pode nem estacionar na beira da estrada e relaxar. As pessoas vão passar por você. ”

Ao longo de suas viagens, os motoristas recebem hostilidade das comunidades que os veem como portadores de doenças. Eles trazem suas próprias compras, com medo de parar nas grandes cidades e chamar a atenção.

“As pessoas estão dizendo que estamos trazendo Covid”, disse Omondi. “Havia uma criança em Uganda que olhou para nós, motoristas de caminhão, e disse: ‘Mamãe, você vê essas pessoas com corona?’”

No entanto, ele não pode ir para casa, sabendo que o chefe em sua área o forçará a entrar em quarentena. “Estamos sofrendo muito”, disse ele.

Devido aos atrasos e aos incômodos, ele e outros motoristas de caminhão têm feito menos viagens por mês, diminuindo sua renda e diminuindo o fornecimento de alimentos em muitas cidades.

Enquanto os comboios avançam lentamente em direção à fronteira no calor, recipientes cheios de peixes, galinhas, bananas e outros produtos perecíveis estão apodrecendo.

A circulação de alimentos também foi prejudicada pela corrupção. Em muitos países, a polícia pára motoristas de caminhão para inspecionar seus certificados Covid, gerando um comércio florescente de documentos falsos. Os oficiais da fronteira exploram a pandemia como uma nova oportunidade para extrair subornos.

“Não há lei nas fronteiras”, disse Joel Ombaso, um atacadista de frutas em Nairóbi. “Dinheiro é a lei.”

Ele compra laranjas da Tanzânia e abacaxis e bananas de Uganda. Ele geralmente deve distribuir centenas de dólares em subornos para levar sua carga ao Quênia, disse ele. Lá, ele vende a fruta para mercearias locais. O toque de recolher em Nairóbi impediu a entrega à noite, impondo mais atrasos que prejudicaram os embarques. Desde o início da pandemia, os lucros de Ombaso caíram quase três quartos, disse ele.

Tsige Alelign, 24, ganha a vida fazendo café em Addis Ababa, na Etiópia. Uma oferta limitada de alimentos e outros fatores aumentaram os preços, da mesma forma que um grande número de pessoas viu sua renda se esgotar. | Crédito: Hilina Abebe para The New York Times
Um mercado em Addis Ababa. Em uma pesquisa recente conduzida pelo Comitê Internacional da Cruz Vermelha em 11 países africanos, 94 por cento dos entrevistados disseram que os preços dos alimentos aumentaram. | Crédito: Hilina Abebe para The New York Times

Um surto de nacionalismo relacionado à pandemia – com países se culpando pela disseminação da doença – produziu uma onda crescente de barreiras comerciais que ampliou os problemas nas estradas. Ruanda se recusou a permitir que caminhoneiros tanzanianos transportassem mercadorias para o país, forçando uma mudança demorada de motorista na fronteira.

Todos esses fatores se combinaram para limitar o fornecimento de alimentos, elevando os preços, da mesma forma que um grande número de pessoas viu suas rendas esgotadas.

Em uma pesquisa recente conduzida pelo Comitê Internacional da Cruz Vermelha em 11 países africanos – entre eles Quênia, Etiópia, Nigéria e República Democrática do Congo – 85 por cento dos entrevistados disseram que havia comida disponível em seus mercados locais. Mas 94 por cento relataram que os preços aumentaram e 82 por cento disseram que a renda caiu.

Os etíopes são consumidores vorazes de cebolas, dobrando-as em praticamente todos os pratos. Muito deste alimento básico é importado do vizinho Sudão. Mas com a fronteira agora fechada, o preço das cebolas disparou em Addis Abeba, capital da Etiópia, onde vivem seis milhões.

Isso aumentou a pressão sobre Mulunesh Moges, 38, mãe de dois filhos que vende roupas em uma feira ao ar livre.

“Meus clientes estão quase reduzidos a zero”, disse Moges. “Fico na minha loja o dia todo sem fazer nada.” Seus ganhos diários costumavam ser cerca de 200 birr etíopes (cerca de US $ 5) – o suficiente para alimentar sua família. Ultimamente, ela ganhou quase nada.

“Costumávamos comer três vezes ao dia”, disse ela. “Agora é uma ou duas vezes. Estou sempre calculando o que alimentar meus filhos. ”

Birchat Abdala administra um quiosque de chá e café na rua. Seus ganhos diários caíram em mais de dois terços, para 30 birr (cerca de 83 centavos).

“De manhã, costumava alimentar meus filhos com ovos e pão”, disse ela. “Agora, eu os alimento apenas com pão ou com o que sobrar do meu negócio. Comemos tudo o que podemos encontrar. ”

Comerciantes indianos esperam por clientes em um mercado de vegetais em Nova Delhi. | Crédito: Rebecca Conway para The New York Times

Do outro lado do Mar da Arábia, na capital indiana de Nova Delhi, Champa Devi e sua família reagiram a uma perda de renda diminuindo sua dieta alimentar.

Ela ganha a vida limpando casas. O marido dela perdeu o emprego como motorista no início do ano. Então a pandemia surgiu, levando o primeiro-ministro Narendra Modi a impor um bloqueio e tornando virtualmente impossível para o marido encontrar outro emprego. Suas frutas favoritas, bananas e maçãs, tornaram-se luxos que eles não podem mais pagar.

“Temos que apertar nossas carteiras”, disse Devi, 29, mãe de uma filha de 9 meses. “Agora, estamos sobrevivendo de dal e roti ” – a base indiana das lentilhas aquosas e pão achatado.

A paralisação eliminou os salários dos funcionários de escritórios nas principais cidades. Os trabalhadores migrantes perderam seus empregos na construção. Os mais pobres entre os pobres foram privados do escasso sustento que ganhavam com a coleta de restos de metal e plástico das ruas. Isso se traduziu em uma redução monumental do poder de compra em uma nação de 1,3 bilhão.

E isso produziu o que parece ser um problema contra-intuitivo em meio ao aumento da fome: a queda na demanda por safras.

No estado de Haryana, no norte da Índia, Satbir Singh Jatain no mês passado cedeu suas cabaças aos elementos, permitindo que apodrecessem na videira em vez de desperdiçar o esforço de colhê-las. O preço que eles teriam cobrado não cobriria o custo de mão de obra ou transporte.

Trabalhadores agrícolas plantam cebolas na aldeia de Sahori em Rajasthan, Índia. | Crédito: Rebecca Conway para The New York Times
Um trabalhador rural indiano e seu filho pastoreiam ovelhas na aldeia de Tulera. Uma economia em queda nas grandes cidades produziu um problema estranho em meio ao aumento da fome: a queda na demanda por safras. | Crédito: Rebecca Conway para The New York Times

“Não adianta nem mesmo pegá-los e levá-los ao mercado”, disse ele.

Desde o bloqueio, Jatain, um agricultor de terceira geração, perdeu mais de 700.000 rúpias (US $ 10.000), disse ele.

Inicialmente, ele não conseguiu colocar seus tomates no mercado. O pouco que ganhou com a venda da safra perto de sua aldeia cobriu menos de um terço de seus custos. Quando os tomates começaram a apodrecer, ele ficou tão furioso que os atropelou com um trator.

“Os bloqueios destruíram os agricultores”, disse ele. “Agora, não temos dinheiro para comprar sementes ou pagar pelo combustível.”

Em toda a Índia, os trabalhadores rurais reclamam que não estão sendo pagos , forçando suas famílias a cortar seus gastos com comida.

Jatain está prestes a obter empréstimos bancários de quase US $ 18.000. Ele deve agiotas em sua aldeia. “Nunca poderei pagar, e logo eles virão buscar minhas terras”, disse ele. “Não sobrou nada para nós.”

No Afeganistão, Bibi sentiu uma mistura de pavor e terror quando sua filha de 6 anos, Zinab, afundou ainda mais em um estado de desnutrição. Sua pele estava ficando pálida enquanto seu corpo diminuía. Ela estava perdendo energia.

“Pude ver com meus próprios olhos que a criança estava murchando”, disse Bibi.

Ela havia levado sua filha a vários supostos médicos em sua aldeia. Eles administraram remédios populares, aconselharam orações e incentivaram Zinab a comer. Mas seu apetite era mínimo. E a família tinha pouca comida.

Os preços de alimentos básicos como farinha, arroz, óleo de cozinha e açúcar estavam todos subindo. Muitos desses produtos foram transportados de caminhão do Paquistão, Irã e Cazaquistão. Enquanto o mercado permanecesse fechado, o marido da Sra. Bibi ficaria sem trabalho.

Em meados de julho, Zinab precisava de cuidados médicos sérios, sendo necessária uma viagem à capital da província de Khost. A Sra. Bibi estava profundamente relutante em fazer a viagem. Chegar à cidade envolveu um percurso de 90 minutos por uma paisagem proibida e repleta de conflitos tribais, território controlado nem pelo governo afegão nem pelos insurgentes Taleban. As estradas eram frequentemente cheias de artefatos explosivos mortais.

E agora um novo horror foi colocado sobre as fontes usuais de medo. O coronavírus havia matado mais de 15 pessoas em sua aldeia de talvez 500. Além de seus limites, havia um número aparentemente infinito de portadores em potencial.

Esse era o cálculo que impedia as pessoas de buscar cuidados intensivos em todo o Afeganistão. Entre janeiro e maio, o número de crianças afegãs com menos de 5 anos que sofriam de desnutrição aguda grave – uma condição que exige hospitalização – aumentou de 690 mil para 780.000, de acordo com Zakia Maroof, especialista em nutrição da UNICEF em Cabul. Desde março, o número de crianças internadas em hospitais diminuiu 40%.

Mas se Bibi estava com medo de se aventurar, ela ficou ainda mais perturbada com a alternativa.

O hospital infantil em Cabul. Em todo o mundo, espera-se que o número de crianças menores de 5 anos pegas em estado de definhamento cresça quase sete milhões este ano, ou 14%. | Crédito: Jim Huylebroek para The New York Times
Uma garota afegã, 10, com sua irmã de 1 ano e meio. | Crédito: Jim Huylebroek para The New York Times

“Era ter medo do coronavírus e ver meu filho morrer”, disse ela, “ou pelo menos dizer ao meu coração que eu fiz o que tinha que fazer”.

Seu marido pediu dinheiro emprestado a parentes para cobrir suas contas médicas, e eles embarcaram em um microônibus.

Em um hospital rudimentar na cidade de Khost, os médicos administraram uma dieta com leite em pó. Depois de três semanas lá, com as contas aumentando, Zinab ainda estava perdendo peso. Os médicos declararam que suas capacidades estão esgotadas. A família teria que ir para Cabul, mais sete horas de viagem.

Seu marido saiu às ruas e implorou, juntando fundos para um passeio em uma caminhonete surrada com destino à capital do Afeganistão.

Eles cavalgaram no calor escaldante de agosto, chegando a uma cidade agitada que nunca haviam visitado e onde não conheciam ninguém. Eles imploraram a estranhos que os encaminhassem para um hospital infantil. Uma alma bondosa os conduziu ao hospital Indira Gandhi, administrado pelo governo indiano e apoiado pela UNICEF.

Zinab foi internada e recebeu alimentação regular por um tubo inserido pelo nariz. Ela pesava apenas 8,5 kg (menos de 19 libras). Duas semanas depois, ela ainda estava perdendo peso, seu sistema lutando para segurar a comida.

A Sra. Bibi sentou-se ao seu lado, mantendo vigília, preocupada com as contas e se perguntando como eles poderiam encontrar o caminho de casa.

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1 comentário

  1. Meu Deus!!! Sempre tem coisas piores a se saber. Com toda a desigualdade do Brasil não estamos nem perto do descalabro descrito nesse artigo. O que só podemos agradecer a governos anteriores que tem ajudado a segurar os doidos e bandidos que nos assolam .

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