Por que o coronavírus atinge mais os homens do que as mulheres? Eis uma pista

As mulheres produzem uma resposta imunológica mais poderosa do que os homens, descobriu um novo estudo

The New York Times

O coronavírus pode infectar qualquer pessoa, jovem ou idoso, mas os homens mais velhos têm duas vezes mais chances de adoecer gravemente e morrer do que as mulheres da mesma idade.

Por quê? O primeiro estudo a examinar a resposta imunológica por sexo revelou uma pista: os homens produzem uma resposta imunológica mais fraca ao vírus do que as mulheres, concluíram os pesquisadores.

As descobertas, publicadas na quarta-feira na Nature , sugerem que os homens, especialmente aqueles com mais de 60 anos, podem precisar depender mais de vacinas para se proteger contra a infecção.

“A infecção natural está claramente falhando” em estimular respostas imunológicas adequadas em homens, disse Akiko Iwasaki, imunologista da Universidade de Yale que liderou o trabalho.

Os resultados são consistentes com o que se sabe sobre as diferenças de sexo após vários desafios ao sistema imunológico.

As mulheres desenvolvem respostas imunológicas mais rápidas e mais fortes, talvez porque seus corpos sejam preparados para lutar contra os patógenos que ameaçam os bebês em gestação ou recém-nascidos.

Mas, com o tempo, um sistema imunológico em constante estado de alerta pode ser prejudicial. A maioria das doenças autoimunes – caracterizadas por uma resposta imunológica excessivamente forte – são muito mais prevalentes em mulheres do que em homens, por exemplo.

“Estamos olhando para os dois lados da mesma moeda”, disse o Dr. Marcus Altfeld, imunologista do Instituto Heinrich Pette e do University Medical Center Hamburg-Eppendorf, na Alemanha.

As descobertas ressaltam a necessidade de as empresas que buscam vacinas contra o coronavírus analisar seus dados por sexo e podem influenciar as decisões sobre a dosagem, disseram Altfeld e outros especialistas.

“Você pode imaginar cenários onde uma única injeção de uma vacina pode ser suficiente em indivíduos jovens ou talvez em mulheres jovens, enquanto os homens mais velhos podem precisar de três doses da vacina”, disse Altfeld.

As empresas que buscam vacinas contra o coronavírus ainda não divulgaram dados clínicos analisados ​​pelo sexo dos participantes, mas a Food and Drug Administration pediu que eles o fizessem, assim como pela origem racial e étnica, disse o Dr. William Gruber, vice-presidente da Pfizer .

A equipe do Dr. Iwasaki analisou as respostas imunológicas em 17 homens e 22 mulheres que foram internados no hospital logo após serem infectados com o coronavírus. Os pesquisadores coletaram sangue, swabs nasofaríngeos, saliva, urina e fezes dos pacientes a cada três a sete dias.

A análise excluiu pacientes em ventiladores e aqueles que tomam medicamentos que afetam o sistema imunológico “para garantir que estamos medindo a resposta imunológica natural ao vírus”, disse o Dr. Iwasaki.

Os pesquisadores também analisaram dados de 59 homens e mulheres adicionais que não atendiam a esses critérios.

No geral, descobriram os cientistas, o corpo das mulheres produziu mais células chamadas T, que podem matar as células infectadas por vírus e impedir a disseminação da infecção.

Os homens mostraram uma ativação muito mais fraca das células T, e esse atraso estava relacionado ao grau de doença dos homens. Quanto mais velhos são os homens, mais fracas são as respostas das células T.

“Quando envelhecem, perdem a capacidade de estimular as células T”, disse o Dr. Iwasaki. “Se você olhar para aqueles que realmente não conseguiram produzir células T, eles foram os que pioraram com a doença”.

Mas “mulheres mais velhas – mesmo muito velhas, como 90 anos – essas mulheres ainda estão apresentando uma resposta imunológica decente e muito boa”, acrescentou ela.

Em comparação com profissionais de saúde e controles saudáveis, todos os pacientes tinham níveis elevados de citocinas no sangue, proteínas que estimulam o sistema imunológico a agir. Alguns tipos de citocinas, chamadas interleucina-8 e interleucina-18, estavam elevados em todos os homens, mas apenas em algumas mulheres.

Mulheres que tinham níveis elevados de outras citocinas ficaram mais gravemente doentes, descobriram os pesquisadores. Essas mulheres poderiam se sair melhor se recebessem drogas que atenuam essas proteínas, disse Iwasaki.

O estudo tem limitações. Era pequeno e os pacientes tinham mais de 60 anos em média, o que dificultava avaliar como a resposta imunológica muda com a idade .

“Sabemos que a idade está provando ser um fator muito importante nos resultados da Covid-19, e a interseção de idade e sexo deve ser explorada”, disse Sabra Klein, especialista em vacinas da Escola de Saúde Pública Johns Hopkins Bloomberg.

O estudo também não ofereceu uma razão para as diferenças entre homens e mulheres. Como as mulheres já haviam passado da menopausa, em média, “é duvidoso que os hormônios esteróides sexuais estejam envolvidos”, disse Klein.

Ainda assim, as novas descobertas são “empolgantes” porque começam a explicar por que os homens se saem muito pior com o coronavírus, ela acrescentou: “As respostas de células T mais robustas em mulheres mais velhas podem ser uma pista importante para a proteção e devem ser exploradas mais a fundo. ”

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