Morre nos EUA John Lewis, um congressista que foi herói dos direitos civis

Lewis tinha apenas 18 anos quando conheceu Martin Luther King e passou a desempenhar um papel vital no movimento dos direitos civis que buscava a igualdade dos negros em uma América de segregação racial

Foto de Rick Diamond / Getty Images

Da Reuters (USA)

John Lewis, que morreu na sexta-feira (17) aos 80 anos, foi um herói do movimento dos direitos civis dos EUA nos anos 60, que sofreu espancamentos de policiais e multidões brancos e desempenhou um papel desproporcional na política americana por 60 anos.

Lewis, filho de um artilheiro do Alabama e eleito em 1986 como democrata para a Câmara dos Deputados dos EUA pela Geórgia, morreu após uma batalha contra o câncer de pâncreas.

Protegido pelo ícone dos direitos civis Martin Luther King Jr., Lewis liderou as manifestações para integrar balcões de almoço brancos, foi um dos “Cavaleiros da Liberdade” originais e sofreu uma fratura no crânio enquanto defendia o direito de voto dos negros, após uma surra selvagem de um policial do estado do Alabama, durante um incidente agora chamado “Domingo Sangrento”.

Lewis tinha apenas 18 anos quando conheceu King e passou a desempenhar um papel vital no movimento dos direitos civis que buscava a igualdade dos negros em uma América que lida com fanatismo racial e segregação, particularmente no sul.

Como congressista, Lewis se envolveu com o presidente Donald Trump, começando antes mesmo de Trump assumir o cargo. Lewis, em janeiro de 2017, disse que não via Trump como um presidente “legítimo” por causa da interferência russa nas eleições de 2016 para aumentar sua candidatura. Trump atraiu críticas até de outros republicanos quando chamou Lewis de “todo o papo” e “nenhuma ação”.

Lewis esteve presente em muitos momentos seminais do movimento dos direitos civis e foi o orador mais jovem em março de 1963 em Washington, onde Martin Luther King proferiu seu discurso “Eu tenho um sonho”, esperando uma terra em que os negros “não serão julgados “pela cor de sua pele, mas pelo conteúdo de seu caráter”.

Lewis, o último orador sobrevivente naquele discurso, manteve a luta pelos direitos civis até o fim de sua vida. Ele fez sua última aparição pública em junho, quando protestos pela justiça racial varreram os Estados Unidos e o mundo.

Usando uma bengala, ele caminhou com o prefeito Muriel Bowser, em Washington, DC, em uma rua da Casa Branca que Bowser acabara de renomear Black Lives Matter Plaza, que acabara de ser dedicada com um grande mural amarelo – grande o suficiente para ser visto do espaço – lendo “Black Lives Matter”.

Em meio a um movimento nacional para abolir os monumentos e símbolos confederados, as chamadas cresceram renomeando a ponte em Selma, Alabama, onde Lewis foi brutalmente espancado durante uma marcha de 1965 pelos direitos de voto. É nomeado para Edmund Pettus, que lutou no Exército Confederado e roubou os afro-americanos do seu direito de votar após a Reconstrução.

Muito antes da marcha de Washington, Lewis ajudou a fundar o Comitê de Coordenação Não-Violenta de Estudantes (SNCC), que se tornou um grupo de direitos civis de destaque, e serviu como presidente por três anos.

Ele provou que estava disposto a arriscar sua vida pela causa dos direitos civis e dos protestos não violentos e organizou os primeiros protestos contra o almoço exigindo serviço para os negros em restaurantes apenas para brancos.

Em 1960, em uma lanchonete só para brancos em Nashville, Tennessee, uma garçonete branca jogou pó de limpeza em suas costas e água em sua comida. Ele foi espancado por brancos na Carolina do Sul e no Alabama durante os passeios de ônibus anti-segregação de 1961, chamados Freedom Rides. E ele sofreu mais lesões durante o “Domingo Sangrento” em 1965 em Selma.

“Eu pensei que ia morrer algumas vezes”, disse ele em uma entrevista em 2004, mencionando Selma e uma multidão de 1961 espancada em uma estação de ônibus em Montgomery, Alabama. “Pensei ter visto a morte, mas nada pode me fazer questionar a filosofia da não-violência.”

Barack Obama, o primeiro presidente negro dos EUA, concedeu a Lewis a medalha presidencial da liberdade, a maior honra civil da América, em 2011.

“Gerações a partir de agora, quando os pais ensinarem aos filhos o que se entende por coragem, a história de John Lewis virá à mente – um americano que sabia que a mudança não podia esperar por outra pessoa ou outra hora, cuja vida é uma lição de vida, a feroz urgência do momento ”, afirmou Obama em uma cerimônia na Casa Branca.

Lewis nasceu em 21 de fevereiro de 1940, em Troy, Alabama, quando os negros enfrentaram a segregação em todos os estabelecimentos públicos e foram efetivamente impedidos de votar no sul dos EUA – onde a escravidão negra terminou apenas devido à Guerra Civil de 1861-1865 – graças às notórias leis “Jim Crow”.

“Eu me sinto tão livre”

Lewis mergulhou no movimento dos direitos civis quando era estudante na Universidade Fisk, em Nashville, onde organizou os protestos em balcões de almoço segregados.

“Os protestos em Nashville se tornaram a primeira prisão em massa no movimento, e eu fui levado para a cadeia”, disse Lewis.

“Vou te dizer, me senti tão liberado. Eu me senti tão livre. Eu senti como se tivesse atravessado. Acho que disse para mim mesmo: ‘O que mais você pode fazer comigo? Você me venceu. Você me assediou. Agora você me colocou em prisão. Você nos colocou na cadeia. O que sobrou? Você pode nos matar?’”

O ataque do “Domingo Sangrento” ocorreu quando o governador segregacionista do Alabama, George Wallace, instruiu a polícia a usar gravetos e gás lacrimogêneo para interromper a marcha pacífica pelos direitos de voto liderados por Lewis e outros.

Quando centenas de manifestantes negros atravessaram a ponte Edmund Pettus, soldados estaduais, muitos a cavalo, entraram na multidão. Lewis foi tão espancado que suas cicatrizes ficaram visíveis décadas depois, quando ele serviu no Congresso.

A natureza horrível do evento inspirou ação em Washington. O presidente Lyndon Johnson dias depois exigiu que o Congresso aprove a legislação que remove as barreiras ao voto dos negros. Os legisladores aprovaram o marco da Lei de Direitos de Voto de 1965.

Em um pós-escrito comovente para seus anos de protesto, Elwin Wilson, um homem branco que agrediu Lewis em uma rodoviária em Rock Hill, Carolina do Sul, em 1961, viajou para Washington em 2009 para pedir desculpas a Lewis, que o perdoou.

“É disso que o movimento sempre se trata – ter a capacidade de perdoar e avançar em direção à reconciliação”, disse Lewis ao New York Times em 2013, depois que Wilson morreu aos 76 anos.

Depois de deixar o SNCC em 1966, Lewis trabalhou para organizações comunitárias. Mais tarde, ele foi a escolha do presidente democrata Jimmy Carter para chefiar o programa voluntário federal AÇÃO e foi eleito para o Conselho da Cidade de Atlanta em 1981.

Lewis perdeu sua primeira candidatura à Câmara em 1977 para o democrata Wyche Fowler na campanha para substituir Andrew Young, o primeiro negro eleito para o Congresso da Geórgia nos tempos modernos. Carter escolheu Young para ser embaixador dos EUA nas Nações Unidas.

Quando Fowler se dirigiu ao Senado, Lewis derrotou outra figura de direitos civis, Julian Bond, em 1986, pelo assento da Câmara que representa o distrito do congresso que abrange Atlanta.

Na Câmara, ele acumulou um histórico de votação liberal e foi membro da equipe de liderança democrata da Câmara.

Lewis começou a campanha de 2008 apoiando Hillary Clinton quando ela enfrentou Obama pela indicação presidencial democrata. Depois que Obama venceu as primárias democratas da Geórgia, Lewis mudou de lealdade em um momento chave da campanha.

Como congressista em junho de 2016, Lewis usou as táticas de protesto não violentos que aprendeu com King para ajudar a organizar uma manifestação de 24 horas no plenário da Câmara para pressionar pela legislação de controle de armas após um tiroteio que matou 49 pessoas em uma boate gay em Orlando, Flórida. Os raros protestos praticamente fecharam a câmara.

Lewis teve um filho com sua esposa Lillian, que morreu em 2012.

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