Vida em Vênus? Cientista encontram substância gerada por micróbios

"Esta pode ser a primeira [descoberta] que revela uma biosfera alienígena e está no planeta mais próximo de casa em todo o cosmos”

No alto da atmosfera tóxica do planeta Vênus, os astrônomos da Terra descobriram sinais do que pode ser vida.

Se a descoberta for confirmada por observações adicionais do telescópio e futuras missões espaciais, ela pode desviar o olhar dos cientistas para um dos objetos mais brilhantes do céu noturno. Vênus, que leva o nome da deusa romana da beleza, assa a temperaturas de centenas de graus e é encoberta por nuvens que contêm gotículas de ácido sulfúrico corrosivo. Poucos se concentraram no planeta rochoso como habitat para algo vivo.

Em vez disso, por décadas, os cientistas buscaram sinais de vida em outros lugares, geralmente olhando para fora, para Marte e, mais recentemente, para a EuropaEnceladus e outras luas geladas de planetas gigantes.

Os astrônomos, que relataram a descoberta na segunda-feira em um par de jornais, não coletaram espécimes de micróbios venusianos, nem tiraram fotos deles. Mas, com telescópios poderosos, eles detectaram uma substância química – fosfina – na densa atmosfera de Vênus. Depois de muita análise, os cientistas afirmam que algo agora vivo é a única explicação para a origem do produto químico.

Alguns pesquisadores questionam essa hipótese e, em vez disso, sugerem que o gás poderia resultar de processos atmosféricos ou geológicos inexplicáveis ​​em um planeta que permanece misterioso. Mas a descoberta também encorajará alguns cientistas planetários a perguntarem se a humanidade não percebeu um planeta que pode ter sido mais semelhante à Terra do que qualquer outro mundo em nosso sistema solar.

“Esta é uma descoberta surpreendente e inesperada”, disse Sara Seager, cientista planetária do Instituto de Tecnologia de Massachusetts e autora dos artigos (um publicado na Nature Astronomy e outro enviado ao jornal Astrobiology). “Definitivamente, vai alimentar mais pesquisas sobre as possibilidades de vida na atmosfera de Vênus.”

“Sabemos que é uma descoberta extraordinária”, disse Clara Sousa-Silva, uma astrofísica molecular da Universidade de Harvard cuja investigação tem como foco a fosfina, e outra das autoras. “Podemos não saber o quão extraordinário é sem voltar para Vênus.”

Sarah Stewart Johnson, cientista planetária e chefe do Laboratório de Biossignatura Johnson da Universidade de Georgetown, que não esteve envolvida no trabalho, disse: “Recentemente, houve muito boato sobre a fosfina como um gás de bioassinatura para exoplanetas”, referindo-se à pesquisa por vida em mundos que orbitam outras estrelas. “Que legal encontrá-lo em Vênus.”

Ela acrescentou: “Vênus foi ignorada pela NASA por muito tempo. É realmente uma pena. ”

David Grinspoon, do Planetary Science Institute em Tucson, Arizona, que não fez parte do trabalho, mas há muito promove a possibilidade de vida nas nuvens de Vênus, disse: “Isso é muito excitante!”

O trabalho precisa ser acompanhado, disse ele, “mas esta pode ser a primeira observação que fizemos que revela uma biosfera alienígena e, você sabe, está no planeta mais próximo de casa em todo o cosmos”.

Vênus é um dos objetos mais bonitos do céu da Terra. Mas olhando mais de perto, menos adorável se torna.

Freqüentemente chamado de gêmeo da Terra, Vênus tem aproximadamente a mesma massa da Terra. Muitos cientistas pensam que Vênus já foi coberto de água e possuía uma atmosfera onde a vida como a conhecemos poderia ter florescido.

Nos primeiros dias do sistema solar, a Terra não era tão hospitaleira para gente como nós. Havia vida aqui então, até mesmo uma biosfera inteira que não sobreviveu no ambiente rico em oxigênio que mais tarde se desenvolveu. E assim como a Terra com o tempo se tornou um lar para águas-vivas, samambaias, dinossauros e Homo sapiens, Vênus foi transformado por algo em um inferno.

Hoje, o segundo planeta a partir do Sol tem uma atmosfera sufocada pelo gás dióxido de carbono e temperaturas de superfície que variam em média a mais de 800 graus Fahrenheit. A densa atmosfera de Vênus exerce uma pressão de mais de 1.300 libras por polegada quadrada sobre qualquer coisa na superfície. Isso é mais de 90 vezes os 14,7 libras por polegada quadrada ao nível do mar na Terra, ou o equivalente a 3.000 pés de profundidade no oceano.

Dificilmente é um lugar que torna fácil visitar ou pesquisar, embora isso não signifique que as pessoas não tenham tentado. Os programas espaciais tentaram dezenas de missões robóticas a Vênus, muitas delas na série Venera da União Soviética. Mas o planeta come metal, derretendo em poucos minutos e esmagando as espaçonaves que pousaram lá. De todas essas tentativas, apenas duas conseguiram capturar imagens diretamente da superfície do planeta.

Enquanto o gélido Marte está atualmente rodeado por orbitadores e rondado por rovers da NASA , Vênus está sendo estudado por apenas uma sonda, a nave espacial japonesa Akatsuki . Futuras missões ao planeta ainda são meros conceitos.

Embora a superfície de Vênus seja como um alto-forno, uma camada de nuvens a apenas 31 milhas abaixo do topo de sua atmosfera pode atingir temperaturas tão baixas quanto 86 graus Fahrenheit, e tem uma pressão semelhante à do nível do solo na Terra. Muitos cientistas planetários, incluindo Carl Sagan e Harold Morowitz, que propuseram a ideia 53 anos atrás , têm a hipótese de que a vida pode existir lá.

 

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